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'I thought everything was over for me at 78, then this happened'

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En tant que gagnante d’une émission de talents de la BBC pour les musiciens seniors, Bette Wernick montre à Kerry Potter pourquoi vous ne pouvez tout simplement pas battre un ancien en or

Bette porte une veste, House of Sheldonhall, mywardrobehq.com.  Haut, Zara, Pantalon, Commando, ediitstore.com

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Commençons par l’évidence aveuglante, les premières impressions, les trucs superficiels : Bette Wernick a l’air sensationnelle. Encore plus lorsque vous découvrez que la femme au pantalon en PVC moulant est une retraitée de 78 ans de Barnsley.

“Je suis surpris que les photos soient si bonnes. Honnêtement, je suis étonnée », déclare Bette le lendemain de sa séance photo, dans son brogue Yorkshire terre-à-terre. Elle n’est pas un mannequin, mais plutôt une chanteuse, et la vedette de Rock Till We Drop, une récente série de concours de talents de la BBC en quatre parties mettant en vedette des musiciens plus âgés.

Si l’idée même d’une autre émission télévisée de talents vous effraie, je vous exhorte à donner une chance à celle-ci. Habituellement mon genre le moins préféré, j’ai adoré cette série. Le bassiste du Spandau Ballet Martin Kemp (toujours beau) et la rappeuse Lady Leshurr (une chérie) ont été accusés de constituer des groupes composés uniquement de musiciens âgés de 64 ans et plus. Les deux groupes rivaux se sont ensuite disputés une place convoitée sur la scène principale du festival de musique de l’île de Wight l’été dernier.

C’est un visionnement sain et joyeux et les prétendants sont un délice. Il y a Roy, un batteur de 95 ans qui a pris ses baguettes pour la première fois à 16 ans. Un autre batteur, Arty, 73 ans, ne laisse pas le fait d’être en fauteuil roulant (en raison d’un épisode de polio dans son enfance) le retenir, tandis que Martin, un facteur de 67 ans qui vit dans un mobil-home, se pavane comme Jagger dans la salle de répétition. Si vous l’avez manqué en mars – il est passé largement inaperçu sur BBC2 le mardi soir – il est toujours disponible sur iPlayer.

Bette, la fille d’un mineur qui a grandi dans la pauvreté avant de devenir chanteuse house à la BBC, est repérée par Lady Leshurr. Alerte spoiler (bien que l’élément de compétition du spectacle ne soit pas si important): son groupe gagne et nous voyons Bette chanter sa voix bluesy tout en rôdant sur scène dans des bottines à talons Jimmy Choo, devant des dizaines de milliers de personnes en grande partie festivaliers du millénaire et de la génération Z l’an dernier.

Robe, vintage Azzedine Alaïa.  Ceinture, mywardrobehq.com.  Lunettes de soleil, Le Specs

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“La leçon ici est de ne jamais abandonner ses rêves”, dit-elle. «Je pensais que tout était fini pour moi à 78 ans, puis c’est arrivé et je me produisais au festival de l’île de Wight. Je me souviens d’avoir vu Jimi Hendrix à la télé y jouer il y a toutes ces années [in 1970]. C’était un dieu pour moi – et là j’étais sur la même scène !

L’émission transmet la solitude et l’isolement subis par de nombreuses personnes âgées, un problème aggravé par les blocages de Covid. Il a été tourné l’année dernière alors que le pays sortait des restrictions les plus sévères. “C’était une période difficile, mais je m’en suis sortie en écoutant de la musique et en travaillant sur de nouvelles chansons”, explique Bette, qui vit seule depuis que son mari Pete est décédé d’un cancer en 2012.

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«Quand le verrouillage a été terminé, j’ai pensé:« Qu’est-ce que je vais faire maintenant? Je ne savais pas quoi faire de ma vie. Je devenais un peu… pas déprimé, mais inquiet à propos de tout ça, comme c’était le cas pour beaucoup de gens qui vivaient seuls. Ensuite, le spectacle est arrivé et cela m’a donné quelque chose sur quoi me concentrer.

Son beau-fils, qui vit en Australie, a vu une publicité Facebook placée par la société de production de l’émission, a envoyé une vidéo de Bette chantant dans la pièce de devant de son cottage dans le village de Cawthorne, et c’est tout.

Bette avec son groupe Rock Till We Drop, (de gauche à droite) : Carol Jason, Steve Salvari, Martin Abrahams, Arty Davies

Bette avec son groupe Rock Till We Drop, (de gauche à droite) : Carol Jason, Steve Salvari, Martin Abrahams, Arty Davies

Bette savait qu’elle pouvait chanter dès son plus jeune âge – son père rentrait du pub avec ses copains en remorque, sortait Bette, cinq ans, du lit et la faisait se tenir debout sur la table de la cuisine pour faire la sérénade aux gars. Elle achète des disques dès l’âge de 12 ans, obsédée par Billie Holiday et Elvis Presley (“Nous l’aimions tous, voulions l’épouser”). Son autre grande passion était la mode : « J’ai commencé à acheter Vogue à l’adolescence. Je pense que cela coûte deux shillings et six pence. Ma mère avait l’habitude d’acheter le magazine The Lady et d’envoyer des vêtements d’occasion qui y étaient annoncés. J’étais là à Barnsley, probablement vêtu d’un costume de débutante et ravi en morceaux.

“J’ai toujours convoité les vêtements de créateurs, mais mon éducation dans le Nord m’a poussé à chercher une bonne affaire. Dans mon dressing j’ai de belles pièces trouvées dans des brocantes comme une robe Azzedine Alaïa [which she is wearing, above]. Je l’ai depuis au moins 30 ans.

J’ai joué au festival de l’île de Wight – j’avais vu Jimi Hendrix jouer sur la même scène

À 21 ans, elle a déménagé à Londres avec 5 £ en poche, un lit réservé dans une auberge YWCA et le rêve de devenir chanteuse professionnelle. « Quand je suis arrivée, je n’avais même jamais eu de petit ami – j’avais mené une vie très protégée. Quand je regarde en arrière, je ne sais pas comment j’ai eu le courage de le faire. Mais elle l’a fait avec style, arrivant dans la ville au plus fort des années 60. “C’était un moment fabuleux!” elle dit. «Nous étions quatre filles à partager une chambre et nous nous dirigions vers King’s Road un samedi et allions à Mary Quant – j’avais la coupe de cheveux et je portais des collants géométriques et des jupes ridiculement courtes. Les vêtements, tout le mode de vie – c’était merveilleux.

Elle a décroché un emploi administratif au journal musical hebdomadaire Melody Maker. Un collègue a entendu Bette chanter alors qu’elle faisait rouler le chariot à thé dans le bureau et l’a proposée pour une audition. Elle a rapidement fait partie d’un groupe de soul appelé The Rag Dolls, avec qui elle a fait une tournée au Royaume-Uni avant que l’ensemble du groupe ne se voie offrir des rôles dans la comédie musicale Hair. « À cause de ma voix, on m’a demandé de jouer Sheila, l’un des rôles principaux. Mais je l’ai refusé. Je sentais que je ne pouvais pas jouer et j’étais timide. J’ai pensé que ce serait une trop grande épreuve. Au lieu de cela, elle a choisi le travail de session à la périphérie de la scène musicale des années 60 et a travaillé dans des clubs de cabaret, une carrière parfaitement respectable – mais pas assez pour Bette. Elle en voulait plus.

Ce chemin l’a cependant conduite à l’amour de sa vie, Pete, qui travaillait dans l’industrie du jeu et avait déjà un fils d’une relation précédente. Ils se sont rencontrés lorsqu’elle a été réservée pour faire une saison dans un club de cabaret à Blackpool au début des années 70.

“Je suis arrivé le premier soir. Il pleuvait à verse et je me suis dit : « Qu’est-ce que je fais ici ? J’ai 30 ans, je n’avance pas. J’ai donc commandé un grand scotch au bar pour calmer mes nerfs. Une voix m’a alors dit: “Je vais te chercher ça.” Sans regarder, j’ai répondu: “Non, merci!” Mais alors je me suis retourné et j’ai pensé : « Oh ! Il est plutôt gentil. »’ Ils ont bu plus de verres ensemble après le set de Bette, soutenant le bar, parlant et riant jusqu’à 4 heures du matin.

Le couple, qui n’avait pas d’enfants ensemble, était inséparable jusqu’à sa mort il y a dix ans : “Quand il est mort, j’ai pensé : ‘Qu’est-ce que je ferais ensuite ?’ J’avais tellement l’habitude d’être avec lui tout le temps. Il y avait un gouffre énorme dans ma vie.

Dix ans plus tard, envisagerait-elle une autre relation ? Elle secoue la tête : « Je suis très, très difficile. Je ne suis sorti avec personne depuis. Plus vous vivez longtemps seul, plus vous vous y habituez. Je ne dirais pas que je cherchais un homme. Mais “il n’est jamais trop tard” ne s’applique-t-il pas aussi à votre vie amoureuse ? Je demande. ‘Je ne sais pas. Il faudrait que ce soit quelqu’un de très spécial. Il devrait avoir un grand sens de l’humour car mon mari m’a fait rire dès le premier instant où je l’ai rencontré.

Elle ne manque pas d’attention masculine, ayant récemment rejoint Instagram pour faire connaître son chant. ‘Mon beau-fils a dit que je devrais le faire. Je suis une personne assez réservée et tout d’un coup, vous vous connectez avec des gens que vous ne connaissez pas. L’autre jour, un type m’a envoyé un message disant que j’avais l’air fantastique. J’ai répondu par un merci, puis il a immédiatement essayé de faire un appel vidéo avec moi ! J’ai failli mourir! (Ceux qui n’essaient pas de courtiser Bette sont invités à la suivre @bettewernick.)

Les années 70 et 80 étaient sa tache violette professionnelle. Elle a été employée par la BBC, travaillant dans ses célèbres studios Maida Vale, se produisant avec des orchestres de radio et parcourant le monde pour travailler sur des concours de chansons. Lorsque la BBC a cessé d’employer des chanteurs house à la fin des années 80, Bette et Pete ont déménagé en Australie pendant trois ans pendant qu’il lançait une entreprise là-bas, et elle s’est progressivement retrouvée à moins chanter.

On m’a proposé un rôle principal dans la comédie musicale Hair, mais j’ai refusé. Je sentais que je ne pouvais pas jouer et j’étais timide

Ce n’est qu’après sa mort, alors que Bette était embourbée dans le chagrin et désespérée de distraction, qu’elle a décidé d’essayer de se remettre au chant. C’était décourageant. « Cela aurait dû être facile de continuer – j’étais un professionnel, j’avais toujours une belle voix, j’avais un CD de chansons, j’avais appris à utiliser un iPad pour les pistes d’accompagnement. Mais il était impossible de trouver du travail. Une femme agent était si horrible qu’elle a détruit ma confiance. J’ai envoyé un e-mail à un chef d’orchestre de la BBC avec qui je travaillais, lui ai dit que Pete était mort et que je voulais travailler à nouveau et il m’a ignoré. J’avais 68 ans à l’époque et je ne peux que l’attribuer à l’âgisme.

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Au moment où Rock Till You Drop est apparu, elle chantait pour des collectes de fonds caritatives dans le club de son village local, vous pouvez donc voir pourquoi son succès dans l’émission télévisée s’est avéré si transformateur. Le groupe est resté de bons amis depuis le tournage et est sur le point d’enregistrer quelques morceaux qui, en cas de succès, mèneront à un album complet.

Quant à son look saisissant et anti-âge, Bette l’attribue en partie à une bonne posture. “J’ai appris cela de mon père, qui n’a jamais perdu sa posture.” Elle mange un régime de style méditerranéen (pas de viande rouge, beaucoup de poisson, un verre de vin rouge de temps en temps), ne grignote jamais, porte toujours de la crème solaire sur le visage et le cou et emprunte les chiens d’amis pour les emmener faire de bonnes promenades. La peur de la démence informe son mode de vie sain – elle l’a vu ravager la vie de sa mère, qui en est décédée à seulement 69 ans, et de deux de ses amis d’enfance les plus proches, tous deux exactement du même âge que Bette, qui ont été placés dans des maisons de retraite. “Je me réveille le matin et Dieu merci, je suis ici et je suis en bonne santé et tout va bien”, dit-elle. «Je suis complètement excité et je veux profiter au maximum du temps qu’il me reste. C’est le début de la prochaine phase de ma vie.

  • Directeur photo : Ester Malloy. Stylisme : Annie Swain. Assistante styliste : Martha Ralph-Harding. Maquillage : Barrie Griffith utilisant YSL Beauty. Coiffure : Alex Szabo chez Carol Hayes Management avec Rita Hazan

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